¿Te gustaría ayudar a la NASA a encontrar el ‘Planeta nueve’?

Pues es lo que está intentando a través de la web Backyard Worlds: Planet 9; invitando al público a participar en la búsqueda de este hipotético planeta helado de gran tamaño que podría existir en el sistema solar exterior, además de otros posibles mundos todavía no descubiertos en los confines exteriores de nuestro sistema solar y en el vecino espacio interestelar.

Pero, ¿y cómo?

Mediante la visualización de breves películas hechas a partir de imágenes capturadas por la misión de la NASA; Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), en la que se destacan los objetos que se han ido moviendo a través del cielo.

“Hay poco más de cuatro años luz entre Neptuno y Proxima Centauri, la estrella más cercana, y gran parte de este vasto territorio está inexplorado”, dijo el investigador principal Marc Kuchner, astrofísico del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA (Greenbelt, Maryland.) “Debido a que hay tan poca luz solar, incluso los objetos grandes en esa región apenas brillan bajo la luz visible, pero al mirar en el infrarrojo, WISE puede haber capturado objetos que de otro modo habríamos perdido.”

WISE escaneó el cielo entero entre 2010 y 2011, produciendo la revisión más completa en la longitud de onda actualmente disponible del infrarrojo medio. Al terminar su misión principal, WISE se cerró en 2011 y se reabrió en 2013 con una nueva misión; ayudar a la NASA en sus esfuerzos por identificar objetos potencialmente peligrosos cerca de la Tierra (NEOs); asteroides y cometas en órbitas cercanas a las proximidades de la órbita de la Tierra. La misión fue rebautizada como Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer (NEOWISE).

En 2016, los astrónomos de Caltech, (Pasadena California) mostraron que varios objetos del sistema solar distante poseían rasgos orbitales que indicaban que estaban afectados por la gravedad de un planeta aún no detectado, el cual los investigadores apodaron ‘Planeta Nueve’. Si Planeta Nueve (conocido también como Planeta X) existe y es tan brillante como dicen algunas predicciones, podría aparecer en datos WISE.

La búsqueda también puede descubrir objetos más distantes como enanas marrones, a veces llamadas estrellas fallidas, en el espacio interestelar cercano. “Las enanas marrones se forman como estrellas pero evolucionan como planetas, y las más frías son muy parecidas a Júpiter”, dijo el miembro del equipo Jackie Faherty, astrónomo del Museo Americano de Historia Natural en Nueva York. “Usando Backyard Worlds: Planet 9, el público puede ayudarnos a descubrir más de estos extraños y pícaros mundos.”

A diferencia de los objetos más lejanos, los que se encuentran dentro (o más cerca) de nuestro sistema solar, parecen moverse a través del cielo a diferentes velocidades. La mejor manera de descubrirlos es a través de una búsqueda sistemática de objetos en movimiento en imágenes WISE, aunque también pueden realizarse algunas búsquedas mediante ordenadores.

Backyard Worlds: Planet 9 confía en los ojos humanos porque reconocemos fácilmente los objetos móviles importantes, mientras que hacemos caso omiso de los artefactos. Se trata de una versión del siglo XXI de la técnica que el astrónomo Clyde Tombaugh usó para encontrar a Plutón en 1930, descubrimiento que ha cumplido esta semana 87 años.

En la web, personas de todo el mundo pueden labrar su camino a través de millones de flipbooks; breves animaciones que muestran cómo pequeños remiendos del cielo cambiaron durante varios años. Los objetos en movimiento marcados por los participantes serán priorizados por el equipo científico para realizar observaciones de seguimiento por los astrónomos profesionales. Los participantes compartirán el crédito por sus descubrimientos en cualquier publicación científica que resulte del proyecto.

Una enana marrón, previamente catalogada llamada WISE 0855-0714, aparece como un punto naranja en movimiento (en la zona superior izquierda) en este bucle de imágenes WISE que abarca cinco años. Al ver películas como ésta, cualquiera puede ayudar a descubrir más objetos de este tipo.

 

Backyard Worlds: Planet 9 tiene el potencial para desbloquear descubrimientos y es emocionante pensar que podrían ser detectados primero por un ‘científico ciudadano'”, dijo un miembro del equipo.

Backyard Worlds: Planet 9 es una colaboración entre NASA, UC Berkeley, el Museo Americano de Historia Natural en Nueva York, la Universidad del Estado de Arizona, el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore y Zooniverse, una colaboración de científicos, desarrolladores de software y educadores que colectivamente desarrollan y gestionan proyectos de ciencia ciudadana en Internet.

Si quieres saber más sobre como puedes ayudar aquí encontrarás la información que necesitas.

¡Suerte!

[Fuente: NASA / JPL-Caltech]
[Imagen: expresión artística de Planet 9]